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    Leao, "le Mbappé portugais"

    10 mars 2019

    > Saint-Etienne - Lille (15h)

    Le malheur des uns fait le bonheur des autres. L’été dernier, Lille profitait de la situation tendue du Sporting Lisbonne (des supporters avaient saccagé le centre d’entraînement et agresser des joueurs en mai) pour décrocher la signature de Rafael Leao. Comparé à Kylian Mbappé à son arrivée (au Portugal, on le surnomme « le Mbappé portugais »), le portugais est en train d’exploser, devenant une nouvelle arme décisive pour les Dogues.

    Régulièrement surclassé dans les catégories de jeunes au Sporting Lisbonne qu’il a rejoint à ses 9 ans, Rafael Leao ne tarde pas à pointer le bout de son nez en équipe première. Après une saison 2017/2018 prometteuse avec la réserve (3 buts en 6 matchs), l’entraîneur Jorge Jesus lui donne sa chance en cours de saison aux côtés des performants Bas Dost et Gelson Martins. Après 5 petits matchs joués pour 2 buts inscrits, l’international espoir portugais rejoint gratuitementle LOSC en août. Un joli coup qui déclenchait la furie des dirigeants lisboètes qui n’ont pas hésité à saisir la justice.

    Un contexte tendu qui s’ajoutait à une intégration difficile pour Leao. Dans le Nord, le désormais ex-Leoes (surnom des joueurs du Sporting) doit patienter jusqu’à fin septembre pour faire ses débuts lors du succès lillois face à Marseille (3-0). Près d’un mois plus tard, le joueur connaissait sa première titularisation face à Caen et signait son premier but avec le club nordiste. Une immense joie pour l’attaquant au physique impressionnant (1m88, 81kg) qui espérait poursuivre sur sa lancée.  « Les débuts ont été très difficiles, c’était un nouveau pays, un nouveau championnat, mais le staff, le coach, mes partenaires m’ont aidé. Les buts me donnent beaucoup de confiance. Je suis très heureux, je me sens bien désormais », expliquait-il à l’époque.

    Un instinct du buteur qui n’allait pas tarder à se confirmer. Après une fin d’année en fanfare avec deux buts inscrits consécutivement face à Nîmes et Toulouse, le joueur d’origine angolaise débutait 2019 avec 3 buts et 1 passe décisive en 4 matchs. Insouciant, Leao semble libéré après un début de saison poussif et a séduit entraîneur.

    « Vous voyez un athlète, souriant, de 19 ans, explique Christophe Galtier. C’est un bébé. Quand on est jeune avec un potentiel, dès des fois, on a la tête dans la lune. Mais c’est un garçon qui vous donne beaucoup. Les grands frères du vestiaire sont de bons conseils pour lui ».

    Bientôt avec les A portugais

    Des bons conseils dont s’inspire Leao pour continuer à briller en Ligue 1. Passeur décisif face à Strasbourg le 22 février, l’attaquant affiche une feuille de route convaincante avec 7 buts inscrits en 17 apparitions en championnat. Devenu un titulaire indiscutable à la pointe de l’attaque et merveilleusement soutenu par la « Bip bip » (Bamba, Ikoné, Pépé), le jeune portugais attend maintenant une première sélection avec les A de son pays. « C’est un challenge qu’ils m’ont fixé ici à Lille, expliquait Leao dans un entretien accordé au quotidien portugais Record. Je veux suivre mon propre chemin, je sais que ma chance viendra peut-être. J’ai rejoint Lille pour être un joueur plus fort. Quand ma chance viendra, je serai prêt. Je vais continuer à travailler, ce n’est pas moi qui décide... »


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